软银壮士断腕ARM,英伟达抱得美人归

9月14日一大早,业界就被一则重磅新闻刷屏,在软银抛售的传闻飞了许久后,英国芯片设计公司ARM(安谋科技)终于名花有主,英伟达以近400亿美元的代价将其收入囊中,全球半导体或变天在即。

01、移动互联网时代的隐形霸主‍

在半导体产业,ARM是极少数被公认为伟大的公司之一,坎坷的命运丝毫掩盖不了其璀璨的光芒。

1990年11月,具有“英国苹果”之称的Acorn决定剥离芯片设计部门,于是,一家影响了全球科技行业三十年的公司应运而生了。ARM的创始股东除了Acorn,还包括苹果、VLSI科技。

没几年,Acorn资金难以为继,不得不委身于一家意大利计算机公司,继承了前者传奇基因的ARM迅速声名鹊起。

在ARM问世之前,半导体界大多采取IDM模式,不论英特尔还是TI、ST、东芝,均集芯片设计、芯片制造、芯片封装和测试等多个环节于一身,投入非常大,重资产特征显著。

ARM另辟蹊径,它不生产芯片或其他硬件产品,完全聚焦ARM系列处理器内核的设计,只将芯片设计方案授权给其他客户,只收取前期许可费以及成品的专利使用费,后者在此基础上可以轻松开发出丰富多彩的各种产品。

考虑到英特尔垄断了传统PC微处理器,ARM为避其锋锐,侧重于高性价比、耗能低的RISC处理器、相关技术及软件

此举获得了几乎除英特尔们以外的所有用户的欢迎,不仅直接应用于苹果、VLSI科技的有关产品,还迅速吸引了TI、三星、夏普、诺基亚、诺基亚6110是第一部采用ARM处理器的GSM手机。

进入移动互联网时代后,ARM更是迎来的黄金时代。

大家都知道,高通是智能手机芯片最主要的提供商,该公司也是ARM的客户之一,骁龙处理器就是在ARM架构研发出来的。据统计,全球超过95%的智能手机和平板电脑采用的都是ARM架构,从消费电子、工业控制到通信设备、网络系统等无处不在,iPhone也不例外,ARM堪称整个移动互联网的隐形霸主。

02、四年两度卖身‍

成也萧何,败也萧何。

各种移动终端的大卖,让苹果、三星、华为、小米们甚至高通赚得盆满钵满,作为幕后英雄,ARM却很尴尬。

根据财报,授权收入与版权费用是ARM两大主要收入来源,在刚刚过去的2019财年,ARM签订了147份授权协议,创下过去五年的新高,技术授权总量已逼近2000份,单季基于ARM技术的芯片出货量高达64亿颗,过去三年平均每年出货超过220亿颗,但该公司全年获得的授权收入、版权费用只有5.8亿美元、10.8亿美元。

相比之下,英特尔 2019年营收719.7亿美元,净利润210.5亿美元,高通2019财年营收243亿美元,净利润44亿美元。

业绩的巨大悬殊,主要就在于商业模式的不同。英特尔、高通供应的都是成品,拥有更多的附加值,因而也就能够创造更多的营收与利润,而ARM只能收取一些最基础的费用,也因为利润总额较低,一旦遭遇某些意外,就容易出现亏损。

2016年,股东们就因ARM业绩增长缓慢,用脚投票,出售给了软银。

彼时,刚刚以234亿英镑(约合310亿美元)天价收购ARM的孙正义心中暗藏着一个野心勃勃的念头,嫁接ARM,将带着软银拿下下一个万亿级市场物联网的船票。

在软银的支持下,过去三年,ARM每个年度的研发投入均超过7亿美元,较收购前增长五成以上,员工亦增加了50%。

这些投入对于提升ARM在未来的竞争力具有积极的影响,不幸的是,近年来,孙正义的豪赌战略遭遇重大挫败,接连踩中大坑,导致软银出现成立以来的最大亏损,被迫壮士断腕,甩卖部分资产,以填补黑洞。

03、黄仁勋向宿敌英特尔复仇‍

对于ARM花落英伟达,坊间既在意料之中又在意料之外。

意料之中的是,英伟达是ARM的理想买家之一,“英伟达+ARM”系众望所归,消息公布后,英伟达股价涨幅一度直逼10%。

意料之外的是,老牌芯片巨头英特尔居然坐视英伟达将ARM揽入自己的怀抱而没有任何行动,按理说,收购ARM是一个不错的选择,哪怕收购后逐渐将其雪藏也好,英特尔不知是担心ARM架构与自有体系无法兼容,还是觉得这场交易超过了所能承压的范围,结果反正是与ARM完美错过。

但是,这种保守正在给自己制造一个可怕的敌人。

在PC时代,英伟达与英特尔曾有过一段蜜月期,以计算机图形技术起家的黄仁勋开发出的性能卓著的独立显卡,配合英特尔强劲的CPU为用户提供了良好的体验,遗憾的是,后来,英特尔决定自行开发显卡,并集成进CPU,几乎完全断了英伟达的生路,黄仁勋只能退守游戏业。

好在天无绝人之路。随着后PC时代的到来,游戏产业日趋专业化,数据中心与边缘计算、人工智能等领域也纷纷兴起,英伟达找到了更广阔的天地,实现了从显卡制造商到人工智能和机器学习前沿平台缔造者的华丽转身,触角深入到游戏娱乐、智能终端、AI、物联网、自动驾驶等方方面面。

而ARM的加盟,更是让黄仁勋如虎添翼,具备了与英特尔平分秋色的实力,甚至一报昔日之仇。虽然ARM不直接生产芯片,但基于ARM的芯片已在智能终端上处于压倒性的优势。据说,英伟达为了稳住现有用户承诺不参与CPU设计,不少人仍然相信,黄仁勋总有一天会推出自己的产品。

2020年7月9日,英伟达市值首次超过英特尔。在最新一个交易日,双方差距已经拉大到了1000亿美元以上。二英之战,或许刚刚拉开帷幕。
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